revu le 22-09-2016


Nombre optimal d'échelons


Il n'y a pas de règle précise quant au nombre d'échelons à retenir pour une question sous forme d'échelle. On recommande généralement entre 3 et 10 échelons. Les échelles ayant de 5 à 7 modalités offrent le meilleur compromis entre précision et taux de réponse et sont de fait les plus utilisées.


Cette question agite les spécialistes des études en marketing et sciences sociales depuis des décennies... quel est le nombre optimal d'échelons ? Et bien, au risque de vous décevoir, il n'y a pas de réponse unique. Tout dépend de la nature de la question et de vos objectifs.

Quelques indications pour vous aider dans votre choix :

  • Minimum 3 échelons (sinon, ce n'est pas vraiment une échelle), par exemple D'accord/Ni d'accord ni pas d'accord/Pas d'accord.

  • Ne pas dépasser 10 échelons. Quand on augmente le nombre d'échelons, on obtient plus d'informations : les réponses sont plus fines, plus précises. Toutefois, au delà de 10 niveaux, le gain de précision obtenu est illusoire.

  • Tenir compte de la motivation des personnes interrogées à fournir une appréciation fine qui nécessite un niveau de connaissances suffisant, des capacités cognitives, de l'endurance et de la concentration. A défaut, on risque l'effet de halo ou trop de non réponses.

  • Les positions intermédiaires permettent de nuancer son jugement. Donc, moins il y a de catégories, plus l'individu aura tendance à répondre de façon extrême ou au contraire à opter pour la modalité neutre quand elle existe (échelle paire).

  • Les échelles allant de 5 à 7 niveaux sont les plus courantes car elles constituent le meilleur compromis entre précision et taux de réponse.

  • On peut aller jusqu'à 7 à 9 items si le questionnaire est assez court. A l'inverse, privilégier des échelles de 5 items si le questionnaire est long.

  • Si l'échelle est constituée de valeurs numériques, il est possible d'augmenter le nombre d'items, en notant de 0 à 10 par exemple.

Quelle que soit votre décision sur le nombre d'échelons, un point très important doit retenir votre attention : au sein d'une même enquête ou dans des vagues d'enquêtes successives, il faut conserver un nombre identique de niveaux et le même ordre de présentation des items.

Pourquoi ? Tout d'abord pour faciliter les comparaisons entre questions et surtout entre vagues d'enquêtes successives. Comparer des choux et des carottes, vous le savez depuis les bancs de l'école, ça pose problème !

Ensuite pour rendre vos résultats plus fiables. Le répondant va s'habituer rapidement à votre échelle et il lira « en diagonale » les questions successives se présentant sur le même modèle. Si vous changez d'échelle, pensez à le signaler, en l'indiquant dans la rubrique « précisions » qui figure sous chaque question dans questionnaire-pro.
Par exemple : Attention, changement dans les fréquences d'achat proposées.

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